Ineens zie je ‘m overal: the New Shopping Bag, de bekende tas van het merk Susan Bijl. Dit item, dat geïnspireerd is op de basisvorm van de plastic tas, valt op vanwege de felle kleuren. Maar dat de tas méér is dan een trendy item, bewijzen de gedreven ondernemers achter het merk. Al ruim tien jaar werken ze aan dit functionele product vanuit een duidelijke visie.

Een tas die andere tassen overbodig maakt

Het plastic tasje. Zo eentje waar je je appels in doet in de supermarkt. Voor Susan Bijl was deze simpele basisvorm de belangrijkste inspiratiebron voor een tassenlabel dat inmiddels wereldwijd bekend staat. Tijdens haar studie aan de Willem de Koning Academie in Rotterdam wilde ze een tas ontwerpen die alle andere tassen overbodig zou maken. Een goed gemaakt product voor dagelijks gebruik, dat sterk genoeg was voor de boodschappen en mooi genoeg was voor een feestje. En omdat ze zoiets niet kon vinden, ging ze het zelf maken.

Veel mensen vragen zich af wat het nou precies is met die tas. Iedereen loopt ermee, maar waarom is het nou zo bijzonder? Tot dat ze ‘m gaan gebruiken. Dan merken ze ineens wat een fijn en goed gemaakt product het is, dat je elke dag kan gebruiken. – Vincent van Duin

Ripstop nylon, het materiaal van de New Shopping Bag, op een rol.

Het plastic (of t-shirt) tasje

In 1962, 38 jaar voordat Susan Bijl aan haar New Shopping Bag begon, werkte de Zweedse ingenieur Sten Gustaf Thulin aan het patent voor de plastic tas die voor ons zo gewoon is geworden. Zijn ontwerp voor de plastic tas, als alternatief voor de toen veel gebruikte papieren boodschappentas, bleek een schot in de roos. Het was lichtgewicht, sterk, niet kapot te krijgen én goedkoop. Door de vorm die deed denken aan een t-shirt zonder mouwen, noemde men de plastic tas de T-Shirt-Bag.

De tekening van de plastic tas, waar door Sten Gustaf Thulin in 1962 patent op werd aangevraagd.

Van meesterwerk naar nachtmerrie

De plastic tas paste perfect in de opkomende consumentencultuur van de jaren ‘60 waarin wegwerp-items voelden als luxegoed. Maar wat een uitkomst leek, werd later een nachtmerrie. De plastic tas mag dan industrieel gezien een meesterwerk zijn, het onverwoestbare ervan bleek een groot gevaar voor het milieu. Daarom richten steeds meer initiatieven zich tegenwoordig op het recyclen van plastic. Het gebruik van plastic tassen wordt bovendien sterk ontmoedigd en in supermarkten worden ze niet meer gratis meegegeven. Hierdoor is de afgelopen vijf jaar een nieuwe markt ontstaan voor modieuze, herbruikbare boodschappentassen.

Aantrekkelijk alternatief

Maar in 2000, toen Susan Bijl aan haar The New Shoppingbag begon, waren dit soort duurzame boodschappentassen nog verre van gewild. Wat nu als modieus item wordt gezien, was toen nog erg ‘geitenwol’. Dit was voor Bijl een extra reden om met een aantrekkelijk alternatief te komen. Zij wilde een product creëren dat functioneel was en juist daarom gezien mocht worden. In haar ontwerp stond de less is more design filosofie centraal. Dat uitgangspunt inspirerende haar om te kiezen voor simpele en doeltreffende vormgeving, en om een sterk product op de markt te brengen dat lang mee gaat.

Ik ben helemaal geen modemerk. [..] Mensen denken dat The New Shopping Bag iets modisch is, maar zodra ze het gaan gebruiken blijkt het zo functioneel, dat ze vooral daarvoor terugkomen. Ik ben dan ook veel meer een product- dan een modeontwerper. – Susan Bijl

De ingrediënten: vorm, materiaal en kleur

De vorm hoefde ze niet opnieuw te bedenken: die baseerde ze op de simpele, maar doeltreffende basisvorm van de plastic tas. Als materiaal koos ze Riptop nylon: hetzelfde materiaal als waar vliegers van gemaakt zijn. Dit is een sterk en duurzaam materiaal dat lang goed blijft. Omdat dit materiaal vooral in felle kleuren beschikbaar was koos Susan Bijl per tas voor twee contrasterende opties. Wat nog miste was een duidelijke handtekening, iets dat de tas een ‘echte’ Susan Bijl maakte. En na verschillende schetsen en prototypes was daar de iconische ‘flash’: een diagonale streep die sindsdien op alle tassen te zien is.

Eerste versies van The New Shopping Bag in 2000.

Van underground hip naar wereldwijd succes

Of het een commercieel product was; dat speelde voor Susan en haar partner Vincent van Duin (samen runnen ze het merk Susan Bijl) in het begin niet. De tassen maakten ze zelf en met productie uitbesteden of marketing waren ze helemaal niet bezig. De eerste jaren naaiden ze zo’n 400 tassen zelf en verkochten die via via. Maar dat sloeg toch aan. Door de positieve reacties merkten ze dat ze een goed product in handen hadden en durfden ze verder uit te breiden. In China vonden ze een producent die goede kwaliteit kon bieden. Ze namen het investeringsrisico en bestelden 13.000 stuks. Die waren binnen twee jaar allemaal verkocht.

Susan Bijl in de Ripstop Nylon fabriek.

Langzaam opbouwen

Een succes, zou je zeggen, maar toch duurde het nog tot 2012 voordat ze van Susan Bijl een echt merk gingen maken. De stap naar commercialisering van het product – en het toepassen van hun herkenbare stijl op andere producten – sprak ze aanvankelijk niet aan. Het moest geen trucje worden. Daarom kozen ze ervoor om het merk langzaam op te bouwen en te baseren op een product en visie die dicht bij hunzelf staat.

De machine waarop Ripstop wordt geweven.

Duurzame ode aan de plastic tas

Want het belangrijkste doel van The New Shoppingbag is om een simpel product voor alledaags gebruik te zijn. Het is een duurzame ode aan de klassieke plastic tas, zowel qua vorm als qua functie. Een product dat functioneel, betrouwbaar en bovenal goed is gemaakt. En dat hier behoefte aan is, bewijst het enthousiasme van een steeds groter wordende trouwe groep gebruikers. Zo zijn er verhalen van mensen die hun 10 jaar oude tas terugbrengen om te repareren, omdat ze er geen afstand van kunnen doen. Door ontwerp en functie centraal te stellen zijn Susan Bijl en Vincent van Duijn er met The New Shoppingbag in geslaagd om een gewoon item bijzonder te maken.

De tassen hebben een heel functioneel doel, met het product willen we tot de essentie komen. Zelf doe ik best lang over de aanschaf van een product, ik wil weten dat het goed is. Dus ik wil producten creëren voor mensen die dat ook hebben. Met mijn bedrijf wil ik mensen stimuleren om beter te kopen en langer met producten te doen.  – Susan Bijl

Waar te koop?

De tassen van Susan Bijl worden wereldwijd verkocht van Copenhagen tot Tokyo, en van kleine hippe boutiques tot grote warenhuizen.

In Rotterdam, de stad waar beide eigenaren vandaan komen, is de enige flagship store te vinden. Adres: Mauritsweg 45A, 3012 JV Rotterdam.

The New Shopping Bag komt in drie formaten: S (€18,90), M (€23,90) en L (€28,90). Ze zijn te bestellen in de webshop via www.susanbijl.nl of www.debijenkorf.nl

Het lijkt misschien een simpel tasje, maar zodra je het gaat gebruiken zal je zien hoe fijn het is. – Susan Bijl

De collectie S/S 2018.